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如何更好地利用中国PPH制度


北京林达刘知识产权代理事务所
中国专利代理师  耿之光
 
自2011年11月1日国家知识产权局启动与JPO的双边试点以来,PPH(专利审查高速路)这项制度已经在中国实行了十余年。目前中国已经与三十余个外国专利机构开启了双边或多边的PPH合作。这意味着,如果申请人的专利申请在这些国家或地区中的任何一个(即在先审查局OEE)中得到授权或者得到其他正面的审查结果,则申请人可以通过PPH制度在该外国授权或正面结果的基础上要求加快对应的中国申请的审查进程。
 
根据最新的统计数据,在中国审查实践中,在PPH请求得到同意后,大部分案件审查员发出一通的平均时间能够从一般程序的12个月以上缩短至2个月以内。同时,整个审查过程的总体时间也能够被缩短。在采用了PPH的情况下,从提出PPH请求至得到最终的审查结果的平均时间约为11个月,这甚至短于一般程序中从进实审到收到一通的时间;在采用了PPH的情况下,审查员在整个审查过程中发出通知书的总次数也有所减少。
 
以上提到的最终审查结果包括授权和驳回两种结果,因为理论上PPH制度仅加快审查进度而并不会影响审查的结果。在国家知识产权局的官方宣传材料中笼统地提到了PPH制度有利于提高最终的授权率,但是在笔者的工作实践中发现,PPH对授权率的影响并不十分显著。
 
由于PPH制度能够大幅节约审查时间并总体上加快授权,因此受到了外国申请人的普遍欢迎。自从2015年起,国家知识产权局每年收到的PPH请求的数量均在5000件以上。在2021年国家知识产权局共收到PPH请求5754件,这意味着每30件来自外国申请人的发明专利申请中就有一件尝试采用PPH制度来加快审查。
 
为了帮助申请人在中国审查实践中更好地利用PPH制度,笔者现将一些PPH请求中的要点整理如下,以供参考。
 
中国规定的向国家知识产权局提出PPH请求的时机必须同时满足以下条件:1、在该申请被公布之后;2、在该申请进入实审阶段之后或在提出实审请求的同时;3、在开始进行实质审查之前。考虑到一般程序下一通发出的时间都比较晚,因此实践中在审查员真正开始实质审查之前申请人通常有充裕的时间提出PPH请求。
 
在中国提出PPH请求是免费的,并且针对同一申请最多可以提出两次PPH请求。申请人需要从国家知识产权局的网站下载并填写“参与专利审查高速路(PPH)试点项目请求表”来完成PPH请求。不同专利审查机构的PPH请求表大体上是类似的,但中国的PPH请求表中有几个重要的项目需要特别注意。
 
例如,PPH请求表中的“本申请与OEE申请的关系”一栏的要求比较严格,需要将本申请和对应的OEE申请各自的相关信息完全地列出。例如,如果本申请是分案申请,则需要说明本申请与母案的关系、本申请或母案与OEE申请的关系、以及本申请与基于同一母案的其他分案申请的关系(如果有的话);并且在实践中当中国申请是分案时,对应的OEE申请往往也是一个分案申请,则此时OEE申请与其外国母案的关系、OEE申请与基于同一母案的其他外国分案的关系、甚至基于该OEE申请的进一步分案申请的信息(例如美国常见的继续申请),都要在PPH请求表中进行充分说明。
 
PPH请求表中另一个重要项目是“权利要求对应性”,即待审查的中国申请的权利要求与OEE申请的已经得到授权(或被认定可授权)的权利要求之间的对应性。相较于其他专利审查机构,国家知识产权局对此的要求较为严格。在中国提出PPH请求时可以接受的对应性关系为:1、完全相同;2、仅修改了引用关系;3、在OEE权利要求的基础上进行了进一步限定。但考虑到中国对超范围的审查较为严格,因此第3类对应性在实践中要求“进一步限定”的内容必须为原始提交的中国申请的申请文件中有一模一样文字记载的内容。
 
为了满足以上的对应性关系,通常在提出PPH请求之前或同时需要对中国申请进行主动修改。因此,尽管在中国提交PPH请求表的时间相对充裕,但实际上在主动修改的期限之前,申请人就需要得到OEE申请的正面审查结果并确定相应的权利要求,从而能及时地提交对中国权利要求的主动修改以满足对应性关系。
 
另一方面,考虑到PPH请求表中的其他一些项目(例如“OEE工作结果的副本”和“OEE工作结果引用的文件的副本名称”),建议将提交PPH请求表的时间推迟至取得OEE的授权公布文本之后,以便确保PPH请求表中的信息是最新最全面的。
 
此外,正如大多是申请人所选择的那样,为了节省工作量,建议以IP5的专利机构(OEE为JPO、USPTO、EPO和KIPO)的审查结果为基础提出中国PPH请求,这样PPH请求表中所要求的大部分文档都可以省略提交,而不必由申请人亲自准备。这将大大减少申请人的工作量。
 
以上内容仅是对中国PPH制度和实践的一些基本介绍,旨在帮助申请人更好地利用这一制度来加快其在中国申请的审查和授权。在实际申请中需要考虑的细节还有很多,为了提高PPH请求的成功率,建议申请人委托中国的经验丰富的代理机构代为处理。
 
 


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